Bijna Playoff Time in de NBA!

Geschreven door Basketbal Vlaanderen in Competitie op

Bijna Playoff Time in de NBA!

Het reguliere seizoen in de NBA nadert z'n einde en dan wordt het uiteraard uitkijken wie zich allemaal kan plaatsen voor de Playoffs. We bekijken eens de stand van zaken  en de voornaamste kandidaten voor de titel. 

Het Oosten 

Hieronder vind je een globaal overzicht van de stand van zaken in het Oosten. Zes ploegen zijn al zeker van een stek in de Playoffs, met Toronto, Boston, Cleveland, PhiladelphiaIndiana en Washington. De laatste twee Playoffplaatsen liggen nog voor het grijpen, maar zonder ongelukken zijn die voor Miami en Milwaukee.

De Raptors lijken (eindelijk) een titelkandidaat

Toronto en de Playoffs, het zijn niet altijd even goede vrienden geweest. De Raptors tonen zich reeds een aantal jaar als één van de betere ploegen in het Oosten tijdens het reguliere seizoen, maar om de een of andere reden wil het in de Playoffs maar niet lukken. In 2015 kregen ze in de eerste ronde een sweep van de Wizards, maar het jaar nadien konden de Raptors wel doorstoten tot de Conference Finals, vooraleer te verliezen van de Cavs. Ook vorig jaar kwamen de Canadezen LeBron en de Cavaliers tegen, deze keer in de tweede ronde. Een droge 4-0 was het resultaat. Dit jaar kan het misschien wel eens anders zijn. Eerlijk, de Raptors zien er gewoon beter uit dit jaar en de tandem Kyle Lowry-DeMar DeRozan lijkt op de top van zijn kunnen. "It's a fun way to play", zei head coach Dwane Casey en misschien is dit wel het recept om eindelijk eens LeBron James opzij te zetten? 

Boston moet het (voorlopig) ook zonder Kyrie stellen 

De Boston Celtics hebben er tot nog toe een rollercoaster van een seizoen opzitten. Vooraf getipt als titelkandidaat, maar na vijf minuten in de eerste wedstrijd zag het Gordon Hayward uitvallen met een gruwelijke enkelblessure. Daarna volgde een winning-streak van 16 matchen en vooral de introductie van rookie Jayson Tatum en tweedejaars Jaylen Brown. Zo hield Boston zich lang de eerste plek in het Oosten, maar na de All-Star Break kenden de Celtics hun weerslag. Zo vielen Marcus Smart, Daniel Theis en Jaylen Brown allemaal uit, maar vooral de blessure van superster Kyrie Irving is een doorn in het oog. Uncle Drew onderging een kleine ingreep aan de knie en zou 3 tot 6 weken out zijn. Dat betekent dat hij sowieso de rest van het seizoen mist, maar veel erger is dat hij ook de eerste ronde van de Playoffs zou missen. Daarin komt Boston wellicht uit tegen Washington, Miami of Milwaukee, 3 niet te onderschatten tegenstanders...

LeBron draait stilaan op toerental voor de Playoffs

Niemand zal in Cleveland ooit de Trade Deadline van 2018 vergeten. Dat was namelijk de dag dat zowat de halve ploeg werd bedankt voor bewezen diensten. Isaiah Thomas, Dwyane Wade, Jae Crowder, Channing Frye, Iman Shumpert en Derrick Rose mochten hun koffers pakken en in ruil kwamen Jordan Clarkson, Larry Nance Jr., Rodney Hood en George Hill het team versterken. Stuk voor stuk mooie aanwinsten, maar toch zal de ploeg meer dan ooit afhankelijk zijn van 'The King' himself, LeBron James. Zijn vijftiende seizoen in de NBA is één van zijn beste ooit met gemiddeld 27.4 punten, 9.1 assists, 8.6 rebounds en 1.5 steals, aan een afwerkingspercentage van 58%. Ware het niet van de man met de baard in het Westen, was de MVP-trofee al lang beslist dit seizoen. James was sensationeel in de maand maart en lijkt klaar om dat niveau in de Playoffs aan te houden of zelfs nog wat hoger te tillen. 

Philly en Indy als vreemde eenden in de bijt

Weinigen die voor het seizoen hadden voorspeld dat Philadelphia én Indiana de Playoffs zouden halen, en zelfs plaatsen vier en vijf zouden innemen. Toch verrasten beide ploegen deze jaargang zowel vriend als vijand. De Pacers startten het seizoen zonder enige verwachtingen na de trade die ervoor zorgde dat All-Star Paul George naar de OKC Thunder ging. In ruil kreeg Indiana Victor Oladipo en Domantas Sabonis en het seizoen van de doorbraak van die eerste, samen met een nieuwe spelstijl die hamert op ball movement en tempo, zorgden ervoor dat de Pacers mee konden spelen met elke ploeg. "We're playing free, clear of our minds. We're just playing basketball. We're having fun", zei forward Thaddeus Young

Ook de Sixers staan met een vierde plek ver boven de verwachtingen. Eerste pick Markelle Fultz kwam het hele jaar niet in actie, maar kon afgelopen week wel eindelijk zijn seizoensdebuut vieren. Joel Embiid en Ben Simmons vormen de kern van 'The Process' en spelen allebei een heel sterk seizoen. Al viel die eerste vorige week wel uit met een breuk in het gezicht. Embiid zal 2 tot 4 weken missen en dus twijfelachtig zijn voor de start van de Playoffs. Desalniettemin konde de Sixers zonet voor het eerst sinds het tijdperk van Allen Iverson tien wedstrijden op een rij winnen. 

Het Westen

In het Westen is er nog veel meer mogelijk. Daar zijn tot nog toe enkel Houston en Golden State zeker van een plekje in de Playoffs. Liefst 8 teams strijden nog om de resterende 6 plaatsen. 

Houston lijkt sterker dan ooit

De Houston Rockets zijn al het hele seizoen lang als een machine aan het spelen. De komst van point guard Chris Paul bleek een godsgeschenk voor de ploeg van coach D'Antoni en ook James Harden wordt alleen maar beter met de dag. De Rockets houden op dit moment met 62 zeges en 15 nederlagen de beste record in de NBA en dus het absolute thuisvoordeel in de Playoffs. Voor het eerst in drie jaar tijd is het niet Golden State die met die eer gaat lopen. Naast de absolute offensieve (driepunts)machine die Houston is, staat het dit jaar ook in de top 10 qua verdediging. De vraag is nu alleen of Houston dit ook kan aanhouden in de Playoffs en zeker tegen titelverdediger Golden State. Houston lijkt alvast sterk, heel sterk.

Warriors blijven dé te kloppen ploeg

Ook al staan ze niet meer op de voor hen vertrouwde eerste plaats in het Westen, toch zullen de Warriors wellicht dé te kloppen ploeg blijven voor de titel. De ploeg van coach Steve Kerr is momenteel niet bezig aan het beste seizoen, maar toch sprokkelde het opnieuw reeds 56 overwinningen bij elkaar. Al loopt het de laatste tijd niet allemaal op wieltjes bij de Warriors. Blessures zijn momenteel de grote spelbreker. Kevin Durant miste zonet twee weken met een gebroken rib en werd in zijn eerste wedstrijd terug meteen uitgesloten. Liefst zijn vijfde uitsluiting dit seizoen. Klay Thompson brak zijn rechterduim, de duim van zijn shooting hand, en miste ook twee weken. De meest zorgwekkende blessure is echter die van superster Stephen Curry. Curry miste dit seizoen al meerdere weken door enkelblessures, maar op dit moment is de point guard uit met een vervelende knieblessure. Volgens head coach Kerr is er geen spraken van dat Curry in de eerste ronde van de Playoffs zal spelen...

Lillard leidt Blazers naar een derde plek

Ongetwijfeld een dark horse in de MVP-race, is Damian Lillard, de point guard van de Portland Trail Blazers. In de competitieve Western Conference slaagde Lillard er in om de matige Trail Blazers naar een derde plek te leiden en een ticket voor de Playoffs te bemachtigen. Vooral na de All-Star Break is Lillard aan het ballen. Samen met CJ McCollum en een heleboel role players stijgen ze momenteel boven de verwachtingen uit. Het wordt nog afwachten of de Blazers effectief ook potten kunnen breken in de Playoffs. 

7 ploegen strijden nog voor 5 plekken

Na de drie eerste ploegen, die zich al verzekerd hebben van een plek in de Playoffs, ligt de rest van het Westen nog helemaal open. Zeven ploegen zijn nog in de running voor het naseizoen: de San Antonio Spurs, Oklahoma City Thunder, Utah Jazz, Minnesota Timberwolves, New Orleans Pelicans, Denver Nuggets en Los Angeles Clippers. Tussen de vierde gerangschikte Spurs en tiende gerangschikte Clippers zitten slechts vier wedstrijden verschil en er zijn nog een vijftal wedstrijden te spelen. Momenteel zijn het de Nuggets en de Clippers die uit de boot vallen. Met nog heel wat duels tussen de zeven ploegen voor de boeg, wordt het afwachten hoe het Playoff-veld er uiteindelijk zal uitzien. Stay Tuned!